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Le Lincoln Red Imps FC, le petit poucet européen ?

Côté à 1001 pour la victoire finale selon les bookmakers, le champion en titre de Gibraltar est assurément vu comme l’un des clubs les plus faibles engagés en phase de poules des coupes européennes cette saison. Pour certains, le Lincoln Red Imps est le plus petit club. C’est la première fois qu’un club gibraltarien se qualifie pour la phase de groupes d’une coupe d’Europe, un événement donc. Il fallait bien qu’on en parle, car ce soir, à 18h45, le club reçoit le PAOK Salonique pour le compte de la première journée de la Ligue Europa Conférence. Côté à 12, la victoire risque d’être difficile à obtenir, mais là n’est pas l’essentiel pour un club représentant un territoire grand comme trois fois Monaco.

Ce soir, une partie de l’Europe aura les yeux rivés sur ce minuscule territoire. (futbolnews.pl)

Doté d’un coefficient UEFA de 5.750, le Lincoln Red Imps est le 89e club le plus faible des phases de poules des coupes européennes cette saison. Une position honorable lorsqu’on regarde quelles autres équipes se situent plus loin. On retrouve, par exemple, le Randers FC (5.575,Danemark), le Maccabi Haïfa (4.875,Israël) ou encore le FK Bodø/Glimt (4.200,Norvège). Ces dernières saisons, Lincoln n’a donc pas été ridicule en phase préliminaire et qualificative. Malheureusement, la marche était trop haute.

Cette saison, avec l’arrivée de l’Europa League Conférence, le club gibraltarien en a profité pour être reversé en barrages après avoir été éliminé au troisième tour de qualification de la Ligue Europa par le Slovan Bratislava. Hasard des tirages au sort, Lincoln vont affronter de nouveau les Slovaques dans leur poule de C4.

Le Lincoln Red Imps, le géant de Gibraltar

Depuis 2019, le championnat national de Gibraltar a été refondé. Il s’appelle désormais la Gibraltar National League. Tandis qu’auparavant, et ce, depuis 1905, il s’appelait la Gibraltar Premier Division. Le palmarès reste inchangé pour le plus grand bonheur du Lincoln Red Imps. Avec 25 titres, le club est le plus couronné de l’histoire du territoire. Parmi les clubs qui suivent, dont certains ont remporté une dizaine de championnats, quelques-uns ont disparu. Avec 17 titres, le Glacis United FC talonne Lincoln. Gibraltar United complète le podium avec 11 sacres.

Il faut savoir que depuis le début du siècle, Lincoln a laissé échapper la victoire finale à seulement deux reprises. C’est une réelle domination locale. D’ailleurs, des statistiques historiques peuvent le prouver. Entre 2003 et 2016, le club a remporté la Gibraltar National League 14 fois d’affilée ! Personne ne fait mieux dans l’histoire du football européen. Seul le Skonto Riga (Lettonie) a accompli un tel exploit entre 1991 et 2004. Malheureusement, le club letton a fait faillite en 2016.

Le logo du Lincoln Red Imps Football Club depuis 2013. (gibraltarfa.com)

Ce n’est pas tout, puisqu’entre 2009 et 2014, Lincoln est resté invaincu en championnat durant 88 matchs ! Une statistique à étourdir un supporter du PSG. À titre de comparaison, dans l’histoire du football européen, cette série d’invincibilité est la 2e plus longue après celle du Steaua Bucarest réalisée entre 1986 et 1989. Le club roumain était resté invaincu en championnat durant 104 matchs. Une statistique extraordinaire.

Au niveau du palmarès, Lincoln Red Imps a également 18 coupe de Gibraltar, 18 Coupe de la Ligue (aujourd’hui disparue) et 12 Supercoupe de Gibraltar.

Enfin, dernières petites informations en vrac : selonTransfermarkt, l’équipe actuelle de Lincoln vaut 900 000 € et comporte 25 joueurs dont 12 Gibraltariens jouent pour l’équipe nationale. Il y a 11 joueurs étrangers, dont un Mexicain, deux Ghanéens et un Portugais (le vice-capitaine). L’âge moyen est de 28,5 ans et le stade – qui se nomme Victoria Stadium, dans lequel toutes les équipes gibraltariennes jouent -, fait 5000 places.

Une histoire européenne récente

Gibraltar et les coupes d’Europe est une histoire d’amour récente. Ce n’est qu’en mai 2013 que le territoire appartenant au Royaume-Uni – et revendiqué par l’Espagne -, est affilié à l’UEFA. Ainsi, les clubs gibraltariens ont participé pour la première fois à un tour préliminaire en 2014. Par ailleurs, la fédération de football de Gibraltar n’a été affilié à la FIFA qu’en 2016. La situation a grandement évolué donc en l’espace de quelques saisons, pour le plus grand bonheur des fans de Football Manager.

Avant que Lincoln reçoive ce soir le PAOK, aucun club de Gibraltar n’avait atteint un troisième tour de qualification. Cette saison, le club entraîné par Mike McElwee depuis octobre 2020 a réussi à le faire. Grâce aux nouveaux fonctionnements des phases qualificatives européennes, liés à l’arrivée de la C4, le Lincoln Red Imps a été reversé de la Ligue des Champions à la Ligue Europa, puis de la Ligue Europa à la Ligue Europa Conférence.

Le Lincoln Red Imps fêtant son titre de champion 2021 en mai dernier. (alsodelacosta.com)

Dans un groupe composé du FC Copenhague, du PAOK Salonique et du Slovan Bratislava, les chances de qualification sont plutôt minces pour le Lincoln Red Imps. Néanmoins, il apparaît évident que l’objectif est bien plus modeste pour une première expérience européenne. L’heure est à la découverte, aux joueurs, aux supporters et au club d’en profiter.

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